Des moustiques irradies pour aider le pouvoir de Zap Zika

Des moustiques irradies pour aider le pouvoir de Zap Zika

Mieux connue pour sa vigilance à l’égard des activités nucléaires des pays, l’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) s’est associée à la lutte contre Aedes aegypti, le célèbre moustique responsable de la propagation de la dengue, du chikungunya et maintenant du virus Zika.

Des experts du monde entier ont travaillé d’arrache-pied dans les installations de recherche de l’AIEA, étroitement sécurisées, à Seibersdorf, à 30 kilomètres au sud de la capitale autrichienne, pour mettre au point une technique appelée « technique de stérilisation des insectes » (TSI).

L’indice est dans le nom : les moustiques mâles ont leurs parties intimes zappées avec une source radioactive avant d’être relâchés dans la nature pour s’accoupler avec des femelles sauvages, qui, par conséquent, vont pondre des œufs stériles.

L’objectif est de réduire progressivement, voire de supprimer, leur population.
« Il s’agit essentiellement de la planification familiale pour les insectes », a déclaré Jorge Hendrichs, directeur de l’unité de lutte contre les insectes nuisibles de l’AIEA.

La méthode a déjà fait ses preuves dans l’éradication de plusieurs parasites, notamment la mouche tsé-tsé à Zanzibar et la mouche des fruits dans la majeure partie du nord du Mexique.

La récente épidémie de Zika en Amérique latine et dans les Caraïbes incite désormais les gouvernements à trouver des moyens d’endiguer l’épidémie.

Plusieurs d’entre eux, comme le Brésil, pays le plus touché, envisagent d’utiliser la TIS, qui est la plus efficace, en combinaison avec d’autres méthodes, notamment la pulvérisation d’insecticide et l’élimination des sites de reproduction.

Moment de panique
La puanteur dans le laboratoire chaud est accablante, ce qui pousse plusieurs des journalistes en visite à se couvrir le nez.

« C’est l’odeur des insectes », sourit Marc Vreysen qui dirige l’équipe de recherche de Seibersdorf.
Dans un grand foyer, plusieurs plateaux sur une table contiennent soit des larves frétillantes, soit des pupes à carapace dure – « le stade où les moustiques sont irradiés », explique Vreysen.

Dans une autre pièce, une rangée d’étagères est empilée avec des cages de ronronnement. De petits panneaux révèlent le pays d’origine de leurs occupants : Brésil, Indonésie, Thaïlande.

Il y a un bref moment de panique lorsque l’on parvient à se libérer et que l’on tourne en rond dans cet espace étroit.

La fuite est cependant de courte durée, car le casse-cou solitaire rencontre la tapette à mouches électrique d’un scientifique.

« Cela arrive parfois. Ils sont si nombreux ici », hausse les épaules de l’entomologiste Rosemary Lees, qui travaille dans l’équipe du SIT.

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